November 08, 2007

The metric system

In full revolution, the French National Assembly accepted during the 1790’s the proposal by the French Academy of Sciences that the definition of a metre should be one ten-millionth length of the Earth’s meridian, the distance from the equator to the North Pole. The metre as a universal measurement was internationally agreed by the end of the 19th century and as a “compensation” the French agreed to abandon “Prime Meridian”, which passed through Paris, to the benefit of Greenwich. (See my post Sept. 10th.)

I visited the Luxembourg Gardens yesterday and when I left, just across the street, I happened to see the above “metre” in an arcade of a building occupied by the French Agency for Weights and Measurements (l’Agence des Poids et Mesures). (The address is 36 rue Vaugirard, 6th arrdt.) I learnt that this is the only remaining “metre” still in place out of the 16 that were placed around Paris in 1796-97 in order to make the population acquainted with this new way of measuring.

The metre is still basically the same, but is today defined as equal to the distance traveled by light in vacuum during 1/299792458 of a second!!

One issue is still whether I shall write metre (UK) or meter (US)?

Another more important issue is obviously that the metric system is not yet generally applied! Imagine that in all my posts about e.g. altitudes and distances, I feel obliged to translate all measures to yards, feet, miles…!!

In 1960, at last, the metric system was officially recognized by almost all countries and this decimal based agreement covers not only length measurements, but also mass, temperature… When will it ever be really implemented, not only by scientists? I imagine that some of you feel “guilty”!

… and if I now proposed a specific "international agreement" between bloggers to communicate in metres, kilograms, centigrades… ? As not only the metre, but also the kilogram are French inventions and the centigrade (Celsius) a Swedish invention, I feel of course particularly concerned!

27 comments:

lyliane said...

Je l'ai vu , il y a bien longtemps cet étalon du mètre.Mais il y en a un exposé, je ne sais plus où, et paraît il, avec le temps, le métal aurait travaillé donc il ne mesurerait plus 1 mètre! il est loin le temps où je devais convertir mes rapports d'expertises avec des inches, tu t'en souviens?

lyliane said...

Pour ce post je suis la première, tra la la...

Olivier said...

superbe ce metre dans le marbre. Encore une decouverte pour moi, pourtant je m'y promene souvent dans ce jardin, comme quoi.....

hpy said...

Je suis tout à fait d'accord avec ta proposition. Ce serait tellement plu ssimple si tout le monde acceptait d'utiliser les mêmes mots.

Chuckeroon said...

Peter, now, really. The Meridian already existed in Greenwich...the French just agreed to stop trying to promote a second one. And I'm worried about that Kilogram....you say it is an "invented" weight...so I assume that it does not really exist. Is that what you are trying, in your nice way, to say, really. Be honest now! I have to leave now to repair more "unrepairables".

alice said...

Non seulement le mètre ne ferait plus tout à fait un mètre comme le dit Lyliane, mais le kilo ne ferait plus le poids lui non plus! Il n'y a bien que celui-là qui perd du poids sans le vouloir...

alice said...

C'est encore moi...C'est vrai que ce serait plus simple de se mettre tous d'accord mais d'un autre côté, je trouve les pouces, les pieds et autres pounds assez sympathiques. Au même titre qu'une monnaie différente et que le décalage horaire, ces mesures étranges à mes yeux, contribuent à mon dépaysement quand je voyage (j'adore cette sensation d'être vraiment perdu dans ses repères!). Il est vrai que je parle du point de vue égoïste du touriste, pour le travail ce doit être un vrai casse-tête.

Matritensis said...

I vote for a specific international agreement too.
Kilograms, metres and celsius!!!

Maxime said...

De mes cours à l'école primaire, je croyais que le mètre étalon était exposé au pavillon de Sèvres à Breteuil (ou au pavillon de Breteuil à Sèvres ?).
Mes recherches à ce sujet m'informent, outre le fait que la seconde réponse est la bonne, qu'il y aurait un autre mètre de marbre à Paris, au 13 de la place Vendôme, à gauche de l'entrée du ministère de la justice.
En tout cas, tu as toute mon adhésion pour que l'on s'en tienne aux unités décimales !

Peter said...

lyliane:
Le vrai mètre étalon est à Sèvres, mais il ne sert plus a rien, sauf comme souvenir historique. Maintenant on mesure autrement, comme tu as vu dans mon post.

olivier:
Et pourtant tu as les yeux de bloggeur!

hpy:
Donc, pour le moment nous sommes deux!

Peter said...

chuckeroon:
Of course I'm honest and furthermore a neutral Swede! I presume you vote against our new agreement?

alice:
Si, si, le mètre fait bien un mètre et le kilo un kilo, mesurés très sceintifiquement. On essaye seulement de créer la confusion ici. Je suis en partie d'accord aussi avec toi; de voyager avec un passeport, d'utiliser d'autres monnaies... faisiane partie du charme des voyages touristiques, mais...

Peter said...

matritensis:
So now we have three clearly positive votes (including mine)!

maxime:
Le mètre étalon est bien à Sèvres. Le mètre que je montre est le seul des 16 "mètres" qui avaient été placés à différent endroits à Paris qui est resté sur sa place d'origine. Le mètre de Place Vendôme a été déplacé d'un autre endroit.
Je note ton adhésion. Nous sommes maintenant quatre!

ruth said...

Oh my, what a riot. I wish the U.S. would get with the metric program. I'll never forget when we were visiting Scotland back when the UK was adopting the metric system, and I heard that a lady said in a fabric store, "I'm just never going to get these centipedes!"

delphinium said...

Bonsoir peter...parfois je tiens les pouces des copains qui ont des examens ou autres épreuves à passer. J'avale des kilomètres de bouquins pour mon travail, je croule sous des mètres de paperasse, je lis plein de livres, je compte des euros, mes cheveux poussent de quelques centimètres. Mais je ne fais pas le poids face aux exigences de ce moment.
I'm tired... so tired.

Cergie said...

Dis moi Peter, c'est dans ce coin qu'il y a les ateliers du sculpteur Zadkine. As tu pensé à y aller faire un tour ?
Au cas où tu serais intéressé j'ai des photos du Van Gogh d'Auvers par Zadkine

Je ne me mêle pas à la conversation sur le mètre en marbre, j'en reste au mètre ruban de couturière qui est moins lourd à mettre dans un sac à main de dame

Peter said...

ruth:
It's not easy to change to something radically new. In Europe we changed to the €. Not easily and automatically adapted by everyone. Some French people still want to have €€ translated into FF and possibly even to the "old franc" which was abolished in 1958 I think. (One million "old francs" means roughly 150€.) Once decided, a strong political push is clearly needed. Would you believe that US will ever really go for the metric system?

Peter said...

delphinium:
Tu me fais de la peine! ... et de la mauvaise conscience - je n'ai plus "rien à faire", plus de travail... just mon blogue, quelques ballades...! Et les vacances? Merci quand-même de ta visite!!!!

cergie:
Ca tombe bien! Justement, j'ai visité le musée Zadkine et j'ai également vu une de ses scultpures dans le Jardin du L. Je vais sans doute faire qq chose. Si tu as du Zadkine d'Auvers ça l'intéresse!!

Cergie said...

Tope là ! Je vais la chercher !

delicium said...

>peter: pas de mauvaise conscience à avoir,stp! il faut juste que je trouve la bonne poudre de perlimpimpin pour mieux dormir la nuit

Peter said...

cergie:
Super! Merci d'avance!

delicium:
Maintenant, j'ai encore mauvaise conscience - je dors très bien la nuit - sans perlimpimpim. Manque de solidarité?

Ming the Merciless said...

How interesting!?!?!

We still use feet & inches in the US. We're a little slow with using the metric system except in the sciences.

lasiate said...

la "simplicité" française a du bon parfois ;)

ruth said...

I don't know, Peter, I don't know. I am not good at predicting what the U.S. will do any more. :|

Keshi said...

Interesting Peter!

Keshi.

MONA said...

Peter, I had no idea about the history behind Meteric System!

I guess it would be only too fair if the world adopted it. In India we use the meteric system only & measure distance in Kilometers not miles and Temperatures in Celsius and centigrades. I find it very cumbersome to translate it to the other US measures!

Peter said...

ming:
Yes, that's exactly the issue!

lasiate;
Pour certaines choses, oui!

ruth:
Well, yes who knows?

Peter said...

keshi:
Thanks!

mona:
Pleased, but surprised, if you can learn something from me!